Energia e Meio Ambiente

A História da Energia Nuclear

A História da Energia Nuclear

A energia nuclear tem uma história interessante, principalmente devido ao fato de que sua tecnologia central é inerentemente perigosa. Embora ainda seja uma fonte de energia relativamente nova no grande esquema das coisas, suas origens remontam, na verdade, ao final do século XIX.

Vamos explorar a história da energia nuclear com um pouco mais de profundidade para acompanhar seu progresso.

O início da energia nuclear

A história da energia nuclear realmente começa em 1895, quando Wilhelm Roentgen descobriu os raios-x.

Enquanto experimentava um tubo catódico, Roentgen notou que as placas fotográficas próximas se iluminavam quando o dispositivo estava ligado, mesmo quando coberto com papel preto, levando-o a concluir que o tubo catódico estava emitindo um raio invisível, algo que não havia t sido observado antes.

O que Roentgen notou foram, na verdade, raios-x se propagando do tubo.

No ano seguinte, na França, um homem chamado Becquerel descobriu que os sais de urânio podiam produzir radiação penetrante por conta própria, sem a necessidade de excitação por uma fonte externa de energia.

Essa observação levou Becquerel à conclusão de que o urânio deve estar produzindo raios-x.

Marie e Pierre Curie também estudaram o fenômeno, levando-os a isolar dois novos elementos, Polônio e Rádio. A investigação levou-os, em 1898, a cunhar uma nova palavra, radioatividade.

Enquanto o cientista Ernest Rutherford estudava radioatividade na Inglaterra, ele descobriu dois novos tipos de radiação, que diferiam dos raios X, e que ele chamou de radiação alfa e beta.

Uma das descobertas mais importantes para o futuro da energia nuclear também foi feita por Rutherford. Em 1909, ele descobriu que a maior parte da massa de um átomo estava contida em seu núcleo.

Rutherford é hoje considerado o pai da física nuclear. Ele passou a descobrir a radiação gama, e até teorizou a existência de nêutrons em 1920, apesar de ter absolutamente nenhuma evidência de sua existência. Os nêutrons seriam descobertos em 1932.

Essas descobertas fundamentais formaram a base para o que viria a se tornar a indústria de produção de energia nuclear.

A divisão de átomos

Em 1938, os cientistas alemães Otto Hann e Fritz Strassman atiraram nêutrons contra átomos de urânio e descobriram que uma quantidade significativa de energia estava sendo liberada. Com a ajuda de Lise Meitner e Otto Frisch, eles puderam explicar que o que observaram foi a divisão do átomo por fissão.

Em 1939, os físicos Leo Szilard e Enrico Fermi teorizaram que as reações de fissão poderiam ser usadas para criar uma explosão por meio de uma enorme reação em cadeia.

Szilard e alguns outros cientistas, incluindo Albert Einstein, escreveram ao presidente Roosevelt em 1939 para alertá-lo sobre a possibilidade de criar armas nucleares. O presidente autorizou um comitê consultivo a começar a desenvolver bombas atômicas para os EUA.

Em 1942, Fermi, trabalhando como parte do comitê, foi capaz de criar a primeira reação em cadeia de fissão feita pelo homem em Chicago. Foi nesse ponto que o projeto Manhattan entrou em pleno desenvolvimento.

A equipe buscou o desenvolvimento de dois tipos de bombas, uma usando urânio como núcleo e outra de plutônio. O projeto era altamente secreto, e cidades secretas inteiras foram construídas para apoiar o projeto. Uma instalação, em Oak Ridge, Tennessee, usou reações nucleares para criar plutônio a ser usado na produção de urânio enriquecido. Outra instalação em Washington usava reações nucleares para produzir plutônio.

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O agora famoso local secreto em Los Alamos, Novo México, foi usado por centenas de cientistas para a pesquisa e construção de armas nucleares.

O fim da Segunda Guerra Mundial, em 1945, viu o primeiro uso de armas nucleares em pessoas. Este também foi o momento em que a maioria da população mundial percebeu o quão destrutiva essa tecnologia poderia ser.

Reatores sendo usados ​​como fontes de energia

Foi em 1951 que o primeiro reator nuclear que produzia eletricidade foi concluído. Denominado Experimental Breeder Reactor 1, era baseado em Idaho e era resfriado com metal líquido.

Em 1954, o primeiro submarino com propulsão nuclear, o USS Nautilus, foi concluído, permitindo que o submarino permanecesse submerso por porções significativas de tempo sem reabastecimento.

No mesmo ano, os soviéticos concluíram sua primeira usina nuclear. a Usina Nuclear de Obninsk, o primeiro reator nuclear conectado à rede. A Shippingport Atomic Power Station, na Pensilvânia, entrou em operação em 1957 e foi a primeira usina elétrica atômica em escala real do mundo dedicada exclusivamente ao uso em tempos de paz.

Os anos 1960 e 70 trouxeram o desenvolvimento e a construção de muitos mais reatores nucleares comerciais para geração de eletricidade, muitos dos quais funcionaram a partir de projetistas ligeiramente modificados de reatores anteriores.

Essas usinas nucleares eram consideradas fontes de eletricidade relativamente baratas e livres de emissões. A energia nuclear era vista por muitos nesta época como uma promessa de ser a fonte de energia do futuro.

Em 1974, a França deu um grande impulso para o desenvolvimento da energia nuclear, gerando até 75% de sua energia por meio de reatores nucleares. No mesmo período, cerca de 20% da geração de energia nos Estados Unidos veio da energia nuclear, produzida por 104 usinas em todo o país.

No entanto, em 1979, o futuro da energia nuclear foi posto em questão com o acidente em Three Mile Island. Esse colapso parcial de um reator na Pensilvânia deu início a uma mudança na opinião pública sobre a segurança dos reatores nucleares.

Quando o desastre de Chernobyl ocorreu em 1986, liberando uma vasta nuvem de radiação que afetou grande parte do norte da Europa e até a costa leste dos Estados Unidos, a opinião global começou a se afastar da energia nuclear. No entanto, esses desastres levaram à criação de projetos de reatores mais seguros.

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Um fato interessante da história da energia nuclear é que, em 1994, a Rússia e os EUA concordaram em rebaixar suas ogivas nucleares para combustível nuclear. Cerca de 10% da eletricidade nuclear dos Estados Unidos hoje é produzida com armas nucleares desmontadas.

O setor de energia nuclear na era pós-Chernobyl, no final dos anos 90 e 2000, foi marcado por um alto grau de segurança nas operações das usinas e nenhuma morte nos Estados Unidos. A opinião geral sobre a energia nuclear começou a voltar a ser positiva à medida que a indústria demonstrava segurança contínua.

No entanto, o desastre de Fukushima, em 2011, no qual um terremoto e tsunami levou a um colapso parcial e a liberação de uma grande quantidade de radiação de um reator japonês, serviu como um lembrete de que a energia nuclear não é totalmente segura.

Cerca de 14% da energia global ainda é produzida por usinas nucleares hoje, e alguns estimam que a energia nuclear pode ter salvado 1,8 milhão de vidas ao longo de sua história, compensando a poluição do ar pelo uso de combustíveis fósseis.


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