Ciência

COVID-19 sobe, mas este ‘telescópio gravitacional solar’ pode encontrar sinais de vida em outros mundos

COVID-19 sobe, mas este ‘telescópio gravitacional solar’ pode encontrar sinais de vida em outros mundos


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Cansado em uma época de COVID-19, nada parece mais obscuro do que o futuro, enquanto as atualizações do coronavírus rolam enlouquecidamente até que a decisão surja: entrar em pânico, ou se tornar um dos sortudos, os mestres pós-blasé da distração para melhor amanhã quando, com toda a clareza que só vem depois, resolvermos olhar mais uma vez para o universo e ver quem ou o que mais sobreviveu a catástrofes como a nossa. E, de acordo com um novo estudo, podemos ver sinais de vida em exoplanetas com graus de resolução inimagináveis.

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'Telescópio solar de gravidade' irá ampliar imagens de planetas distantes

Mais de 4.000 novos planetas foram descobertos além do nosso sistema solar nos últimos vinte anos - uma prova da astronomia do século 21 - chamados de exoplanetas. Aprendemos muito sobre eles, mas só os observamos como pequenos fragmentos de dados ambíguos, como a distância entre nós e eles.

No entanto, em breve poderemos ver oceanos e continentes na superfície de mundos alienígenas - também não é impossível que sinais de vida apareçam. Se isso acontecer, será devido ao projeto Solar Gravity Lens (SGL) - uma proposta de enviar um telescópio para longe do Sol, usando seu imenso campo gravitacional para ampliar a visão de sistemas planetários muito distantes.

Está no limite do possível, mas também é muito real.

"Solar Gravity Lens é um presente único da natureza que nos permite fazer imagens diretas de alta resolução de fontes fracas", disse o líder do projeto Slava Turyshev do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, de acordo com a Forbes. "Nenhuma outra técnica nos permite fazer [isso]. Os instrumentos clássicos não podem competir."

NASA financia um estudo de telescópio em uma liga própria

A ideia por trás do SGL já existe há vários anos, mas a equipe por trás dela finalizou detalhes cruciais em um novo estudo apresentado à NASA em março. Turyshev e seus colegas receberam até US $ 500.000 em financiamento como parte do programa do Instituto de Conceitos Avançados da NASA (NIAC) para prosseguir com o estudo.

O que distingue o SGL de muitos outros telescópios espaciais é o uso de lentes gravitacionais. Há cerca de um século, Albert Einstein escreveu sua teoria da relatividade geral, segundo a qual objetos com massa no cosmos produzem um "mergulho" em sua vizinhança - efetivamente uma curvatura de dimensão superior na estrutura do espaço-tempo - que altera a velocidade de objetos próximos. Até a própria luz.

Décadas depois, os astrônomos testemunharam esse efeito na realidade. Chamado de anel de Einstein, eles viram a luz de uma estrela ou galáxia distante se curvar para a presença gravitacional de outra galáxia mais próxima - ampliando a imagem do objeto mais distante.

Esse efeito nos ajuda a ver galáxias muito longe para serem vistas, mesmo com os telescópios mais sofisticados. Mas temos novos meios - através da teoria SGL - de usar o próprio Sol como uma lente de aumento para ver não apenas galáxias brilhantes, mas planetas mais escuros e modestos também.

Isso funciona por causa da "distância focal" gravitacional do Sol, segundo a qual esperamos até que o Sol se alinhe oposto ao satélite com um planeta - até 100 anos-luz de distância - e desfrutamos de uma visão sem precedentes da imagem de um planeta ampliada, mesmo que o satélite estavam 548 vezes mais distantes do Sol do que da Terra (também chamadas de 548 unidades astronômicas, ou UA).

Isso é o que a missão SGL pode fazer, mas para exoplanetas. Teria que voar para uma posição distante carregando um telescópio de um metro, disse Turyshev à Forbes, mas nos permitirá ver um planeta do tamanho da Terra a cerca de 100 anos-luz de distância com uma resolução incrível - bom o suficiente para analisar características significativas no superfície, mesmo com 10 quilômetros de largura.

"Se você deseja obter imagens de uma Terra que está a 100 anos-luz de nós com um telescópio clássico, o diâmetro do telescópio que você deve ter é de cerca de 90 quilômetros para apenas um pixel", disse Turyshev, de acordo com a Forbes. "Com SGL, você pode fazer uma imagem em um ano com resolução de 200 a 300 pixels."

Exoplanetas sem coronavírus sob nova resolução

No novo estudo, a equipe trabalhou para analisar a resolução potencial das imagens do planeta visualizadas nessas circunstâncias e estão otimistas. “Podemos ver que somos capazes de recuperar belas imagens de fontes”, disse Turyshev, segundo a Forbes.

O plano da missão principal chegará ao ponto focal do Sol em 25 anos, após um lançamento em 2030. O telescópio espacial - transportado em uma pequena espaçonave pesando apenas 100 kg no máximo - seria equipado com uma grande vela solar capaz de atingir velocidades de 25 UA por ano.

Seguindo este plano, a equipe afirma que o telescópio poderia fazer a viagem ao espaço interestelar em apenas sete anos. Assim que mover 548 UA do Sol - 400 UA mais longe que a nave Voyager 1 da NASA e a mais distante já lançada da Terra - a missão científica terá início.

Essa distância sintonizada permitirá que o telescópio focalize alvos distantes. Quando o telescópio se alinha com o Sol e um sistema planetário distante, a lente de aumento gravitacional do Sol fornecerá visões contínuas do sistema distante por anos e anos conforme ele se move para fora, até atingir uma distância de aproximadamente 2.500 UA (0,04 luz- anos) do sol.

Enquanto a pandemia de coronavírus varre o mundo e remodela a maneira como pensamos sobre a vida na Terra, talvez seja importante lembrar que, à medida que mudamos e crescemos, o mesmo acontece com a vida além de nosso sistema solar. Talvez um dia, com as lentes gravitacionais do telescópio espacial SGL, os veremos, olhando para nós, profundamente preocupados com a bagunça.


Assista o vídeo: Astronomia para Poetas - A Busca de Exoplanetas e Vida no Universo 17062020 (Outubro 2022).